Lisez l’histoire du tube à cigare en aluminium

Les tubes à cigares en aluminium font autant partie de la scène des cigares de La Havane que les boîtes étiquetées, les armoires en cèdre et les caves élégantes. Les boîtes artisanales traditionnelles existent depuis des siècles. Mais quand les tubes ont-ils fait leur apparition et qui a pensé à l’idée?

Grâce aux recherches que j’ai menées l’année dernière sur les 225 ans d’histoire du distributeur britannique d’Habanos Hunters & Frankau, je peux répondre à ces deux questions.

Une grande partie de l’histoire se déroule en Angleterre et implique une société appelée J. Frankau & Co. Ltd, l’un des principaux ancêtres de Hunters & Frankau. Il a été fondé par Joseph Frankau, qui a émigré à Londres en 1839 de Francfort-sur-le-Main en Allemagne. Après la mort de Joseph, l’entreprise fut transmise à son fils Arthur, qui, à la fin des années 1850, établit des liens avec une autre famille d’émigrés allemands, les Upmann, à La Havane, et il devint l’unique distributeur des cigares H. Upmann au Royaume-Uni. J. Frankau a prospéré jusqu’à la mort prématurée d’Arthur en 1904, lorsque son fils Gilbert, âgé de 21 ans seulement, a repris la direction de l’entreprise.

Gilbert Frankau était un jeune homme à la tête chaude qui s’est fait connaître non pas dans le commerce du cigare, mais en tant qu’auteur de romans populaires. Après que Gilbert eut presque ruiné l’entreprise, sa famille décida de la vendre et, en 1916, J. Frankau passa entre les mains d’un importateur rival de La Havane, Braden & Stark.

Otto Braden et James Stark étaient partenaires de Braden & Stark. Otto Braden en particulier, un Allemand de naissance, a estimé que la marque H. Upmann serait très précieuse à long terme. Cependant, il n’avait pas prévu que la banque, que la famille Upmann avait toujours dirigée aux côtés de sa fabrique de cigares, ferait faillite en 1922 et menacerait de faire tomber l’usine également. Le procès-verbal du conseil d’administration de J. Frankau du 4 septembre 1922 indique que: «M. O. Braden devrait se rendre à La Havane pour y assister dans le règlement des affaires de l’usine H. Upmann qui est devenue impliquée dans la faillite de la banque de H. Upmann & Co, afin de garantir l’approvisionnement continu de la marque et le maintien de l’agence. » Otto a été autorisé à dépenser une somme de 10£,

Il a fallu deux autres visites à La Havane avant que finalement, en mai 1925, Otto achète la marque et l’usine et crée une société cubaine appelée Compañia Frankau de Tabacos SA pour la gérer. Avec Otto comme président, Compañia Frankau de Tabacos a restauré la fortune de H. Upmann. Après la mort d’Otto en 1930, sa place a été prise par son fils de 47 ans, Waldo.

En 1932, Waldo décida que le commerce des cigares de La Havane avait besoin d’un moyen de distribuer et de vendre ses cigares plus largement, ce qui garantissait leur état et les protégeait contre les dommages. Il a découvert qu’un processus appelé extrusion par impact qui, en utilisant de l’aluminium, pouvait produire un contenant adapté aux cigares à un prix abordable. Malheureusement, ses collègues ne croyaient pas que les fumeurs traditionnels de La Havane toléreraient d’acheter un cigare isolé dans un tube. Inébranlable, Waldo s’est mis à concevoir et à breveter un joint pour son tube en aluminium. Appelé le Solo-Seel, il a lui-même couvert tous les coûts de son développement. En septembre 1933, il rapporta son idée au conseil d’administration, ce qui lui permit à contrecœur de faire un test avec des cigares H. Upmann. Ils ont été lancés en décembre de cette année-là. Les résultats furent stupéfiants et en mai 1934, le conseil accepta l’offre de Waldo du droit d’utiliser ses tubes exclusivement pour H. Upmann pendant cinq ans. En échange, ils lui ont versé un acompte de 200 £ et une redevance d’un demi-centime par tube.

Un an plus tard, J. Frankau a publié une annonce dans Tobacco Magazine, qui montrait un graphique des ventes de Solo-Seel mois par mois. Ils se dirigeaient vers les étoiles. Avec un tel coup à son actif, vous imaginez que Waldo Braden était prêt pour une carrière glorieuse dans le commerce du cigare. Il ne devait pas être.

James Stark, le président de J. Frankau, était en mauvaise santé. Une fois de plus, il a été décidé que l’entreprise devait être vendue, cette fois à un cigare très expérimenté nommé DG Freeman de J.R Freeman & Sons.

En juillet 1935, la motion de vente de J. Frankau, y compris la Compañia Frankau de Tabacos, fut soumise au conseil. Tout le monde a voté pour sauf un – Waldo. Au cours d’une série de réunions du conseil d’administration, Waldo a essayé toutes les astuces auxquelles il pouvait penser pour contrecarrer l’accord, y compris le vol des clés du coffre-fort de l’entreprise. Enfin, après avoir admis qu’il avait facturé une marge supplémentaire non autorisée sur son Solo-Seels, le DG Freeman l’a congédié.

Malgré la disparition de Waldo, son invention n’a cessé de se renforcer. L’année dernière au Royaume-Uni, un peu plus de 40% de tous les cigares de La Havane vendus étaient en tubes.

La prochaine fois que vous sortez un cigare Havana de son tube d’aluminium, je vous suggère de penser aux talents incontestables, bien que non-conformistes, de Waldo Braden.

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